Une histoire de la santé des femmes

Par Camille | Dernière modification : avril 7, 2022


Le thème du Mois de l’histoire des femmes 2022 était Guérison et espoir, attirant l’attention sur le rôle des femmes en tant que soignantes et sur l’espoir qu’elles insufflent et entretiennent pour l’avenir. Ce thème est particulièrement important après deux années passées à vivre la pandémie, au cours desquelles le rôle des femmes en tant que soignantes s’est encore accru.

Il y a une autre façon d’aborder ce thème, et c’est la manière dont nous donnons aux femmes les moyens de prendre soin de leur propre santé. Historiquement, la santé des femmes a été marginalisée et dénigrée par la communauté médicale, les chercheurs et les investisseurs. À l’occasion du mois de l’histoire des femmes, il est important de réfléchir et de mettre en lumière la manière dont nous contribuons collectivement à la guérison des femmes dans notre société.

La façon dont notre société aborde la santé des femmes est influencée à la fois par les différences biologiques entre les sexes et par les rôles et normes sexués que nous imposons aux femmes en raison de la perception de leur sexe féminin. Les points abordés dans cet article sont influencés à la fois par le sexe et le genre, mais lorsque nous parlons de femmes, nous nous référons principalement aux personnes assignées femelles à la naissance et cisgenres. Les personnes non binaires, trans et intersexuées sont confrontées à des défis similaires, mais aussi différents, et sont sans doute tout aussi, sinon plus, mal desservies que les femmes cisgenres. Lorsque nous nous efforçons d’améliorer la santé des femmes, il est important de toujours tenir compte des besoins de ces communautés.

De nombreuses pathologies féminines font l’objet d’un manque d’innovation et de financement, alors qu’elles représentent d’énormes marchés potentiels. Par exemple, l’endométriose est une maladie chronique qui touche une femme sur dix, mais il faut en moyenne dix ans aux États-Unis pour qu’une femme reçoive un diagnostic via une chirurgie invasive (Invisible Women). Cette maladie douloureuse est souvent mal diagnostiquée, mal comprise et stigmatisée, et la douleur des personnes qui en souffrent est rejetée. On dit aux femmes qu’elles sont stressées, anxieuses, que c’est dans leur tête et qu’elles n’ont aucun problème. Souvent, c’est en présence de problèmes de fertilité que l’endométriose est finalement diagnostiquée.

La communauté médicale a une longue histoire de traitement des femmes avec un air de scepticisme et de dédain. En fait, certains de nos récits culturels sur la santé et le bien-être des femmes remontent à l’Antiquité grecque, où les médecins concevaient les « utérus vagabonds » des femmes. L’utérus était considéré comme un être vivant qui, selon eux, pouvait se déplacer librement dans le corps, et différents symptômes signifiaient l’endroit où il s’était déplacé (Unwell Women). Presque tous les symptômes ou maladies dont souffrait une femme étaient attribués à ce phénomène et de nombreux traitements étaient utilisés pour encourager l’utérus à revenir à sa place.

Le mot « hystérie » est dérivé du mot grec « utérus » et a influencé l’approche scientifique des femmes pendant des milliers d’années, même jusqu’à aujourd’hui. Bien que nous n’enfermions plus les femmes dans des asiles pour hystérie, nous avons tendance à considérer plus facilement les femmes comme sensibles, anxieuses et enclines à l’exagération. Lorsque les femmes se présentent à l’hôpital avec des symptômes de douleur, elles sont plus susceptibles que les hommes de se voir prescrire des médicaments contre l’anxiété et sont plus souvent considérées comme des patientes psychiatriques. Parallèlement, des recherches menées dans les années 1990 montrent qu’entre 30 et 50 % des femmes chez qui on a diagnostiqué une dépression avaient été mal diagnostiquées (BBC Future).

Au fur et à mesure que la pratique de la médecine s’enracine dans la science, l’idée que la biologie des femmes fait d’elles le sexe faible domine la pratique médicale et façonne le tissu social. En fait, elle a été utilisée pour justifier et rationaliser l’exclusion des femmes de la vie publique, souvent sur la base d’idées fausses et déplacées sur le corps des femmes. Une grande partie de cette situation est également liée à la classe sociale et aux croyances racistes, car on pensait que le corps des femmes blanches des classes moyennes et supérieures n’était pas adapté à la tension ou à l’activité vigoureuse, alors que l’on ne se souciait guère des femmes des classes inférieures qui n’étaient pas aussi « privilégiées » (Unwell Women). Nous en voyons l’héritage aujourd’hui, où la douleur des femmes de couleur est encore moins prise au sérieux.

Ces idées ont laissé de fortes empreintes sur la médecine et la santé des femmes d’aujourd’hui, et ce de nombreuses manières. La douleur et le (non-)bien-être des femmes sont rejetés, pris moins au sérieux et moins compris. Cette attitude imprègne la pratique et la recherche médicales et continue d’influencer notre compréhension de la douleur des femmes, de leurs symptômes et des affections qui les affectent de manière disproportionnée ou exclusive.

Les conditions qui affectent uniquement les femmes n’ont pas été une priorité médicale.

Lorsque les étudiants en médecine étudient pour devenir médecins, on leur enseigne la « physiologie » et la « physiologie féminine » (Invisible Women), ce qui fait du corps masculin le corps par défaut. Les conditions qui n’affectent que les femmes ne sont pas bien comprises et la recherche est chroniquement sous-financée. Prenons l’exemple du stress prémenstruel (SPM) et des douleurs menstruelles (dysménorrhée), qui touchent tous deux environ 90 % des femmes. Bien que les femmes en souffrent couramment une fois par mois, les causes du SPM et des douleurs menstruelles sont mal comprises, insuffisamment étudiées et les options de traitement sont limitées. Une étude a trouvé cinq fois plus d’études sur la dysfonction érectile que sur le syndrome prémenstruel, alors qu’on estime que 5 à 15 % des hommes souffrent de dysfonction érectile (Invisible Women).

Notre perception de la douleur des femmes façonne nos attitudes et a été utilisée pour renforcer nos normes sociales. Pendant des centaines, voire des milliers d’années, les menstruations ont été utilisées pour justifier l’exclusion des femmes de l’éducation, de la profession médicale et de la vie publique en général. Alors que le mouvement des femmes prenait de l’ampleur au XIXe siècle, les menstruations des femmes sont devenues un argument clé pour justifier leur oppression continue (Unwell Women). Les opposants à l’égalité des sexes ont commencé à mettre en garde contre les dangers de l’éducation des femmes et l’incapacité du corps et de l’esprit des femmes à fonctionner sur un pied d’égalité avec les hommes. Ils affirment que le travail actif du corps ou de l’esprit interfère avec leurs règles et leurs rythmes naturels – et, surtout, avec leur devoir naturel de mère. Il a fallu un certain nombre de femmes médecins – Elizabeth Garrett Anderson, Julia Ward Howe, Eliza Bisbee Duffy – pour réfuter les affirmations des médecins masculins, et en particulier de Mary Putnam Jacobi, dont les recherches méthodologiques sur les cycles menstruels des femmes, qui ont permis de surveiller les signes vitaux et les niveaux d’énergie des femmes tout au long de leur cycle, ont montré que la plupart des femmes n’avaient pas besoin d’être confinées au lit pendant une semaine, comme on le croyait à l’époque – remettant ainsi en question la croyance habituelle selon laquelle les règles des femmes ne les handicapaient pas pendant une semaine par mois (Unwell Women). Plus de 100 ans après, cela semble assez ridicule, mais ces idées et ces croyances sont toujours ancrées dans la société et la médecine.

Les femmes ont été exclues et sous-représentées dans les essais cliniques.

Lorsqu’il s’agit d’essais cliniques, les femmes sont régulièrement exclues ou ne représentent qu’un faible pourcentage de l’échantillon. Néanmoins, les résultats sont supposés s’appliquer aux hommes et aux femmes, car les données ne sont généralement pas analysées pour observer comment les résultats varient selon le sexe, la race ou d’autres distinctions importantes. Il existe de nombreuses disparités raciales importantes et préjudiciables dans le domaine des soins de santé, comme l’histoire de la gynécologie qui impliquait la réalisation d’opérations chirurgicales brutales sur des esclaves (Medical Bondage).

Aux États-Unis, les femmes ont été totalement exclues des essais cliniques entre 1977 et 1993. En 1977, la FDA a exclu toutes les femmes en âge de procréer des essais cliniques en raison du scandale provoqué par la thalidomide, un médicament prescrit aux femmes pour soigner les nausées matinales mais qui s’est avéré provoquer des malformations fœtales. Alors que l’intention initiale était de protéger les femmes enceintes, cette décision a entraîné des effets extrêmement néfastes pour les femmes en n’étudiant pas comment les médicaments les affectent différemment. Les femmes sont plus susceptibles que les hommes de subir une réaction indésirable à un médicament. Pourquoi ? Peut-être parce que, comme l’a révélé une étude de 1992, les différences entre les sexes ont été analysées pour moins de la moitié des médicaments d’ordonnance largement disponibles (Invisible Women).

Si les femmes sont généralement négligées dans les essais cliniques, les femmes enceintes en sont couramment exclues, ce qui ne permet qu’une compréhension limitée de la façon de traiter les problèmes de santé. Leur exclusion des essais du vaccin COVID a conduit à conseiller (à tort) aux femmes enceintes de refuser le vaccin, et a entraîné des décès inutiles. Par ailleurs, nous ne comprenons toujours pas complètement l’impact du vaccin sur le cycle menstruel, car cet aspect n’a pas été pris en compte lors des essais et des recherches ultérieures.

Les hormones et les cycles hormonaux des femmes sont considérés comme une complication supplémentaire dans la recherche médicale, car les hormones des femmes changent à différents moments de leur cycle menstruel, ainsi que pendant et après la grossesse et la ménopause. Il s’agit toutefois de réalités pour les femmes qui ne peuvent être contrôlées et qui doivent être comprises. Il a été démontré, par exemple, que certains antidépresseurs affectent les femmes différemment à différents moments de leur cycle. Des effets ont également été constatés pour les antipsychotiques, les antihistaminiques, les antibiotiques et les médicaments pour le cœur (Invisible Women). Si nous ne tenons pas compte de cet aspect dans les essais cliniques, nous continuerons à laisser tomber les femmes.

Aller de l’avant : Investir dans la santé des femmes

La perception historique du corps des femmes ne peut plus influencer la façon dont nous traitons la moitié de la population mondiale. Nous devons cesser de considérer le corps masculin comme le corps par défaut et investir correctement dans la santé, les traitements et les médicaments des femmes, pour tous les problèmes de santé ainsi que pour ceux qui touchent uniquement ou principalement les femmes. Les questions qui comptent pour les femmes doivent être financées et faire l’objet de priorités. Lorsque les femmes prennent des décisions, nous avons vu qu’il est possible de fabriquer un tire-lait fonctionnel, confortable et discret. Nous avons vu un nombre croissant de produits menstruels qui donnent aux femmes un véritable choix, de la confiance et de la liberté, en plus de solutions plus respectueuses de l’environnement. Enfin, nous avons constaté que la ménopause fait l’objet d’une conversation et d’une sensibilisation croissantes, ainsi que de traitements et de services adaptés pour aider les femmes.

Investir dans la santé des femmes est un impératif éthique. C’est aussi une opportunité financière. Coyote Ventures et FemTech Focus ont publié un rapport dans lequel la santé des femmes représente un marché de 1 000 milliards de dollars (Crunchbase). Ce marché comprend 97 problèmes de santé qui affectent uniquement, de manière disproportionnée ou différente, les filles, les femmes et les hommes. Les menstruations, la santé maternelle, la fertilité et le bien-être sexuel représentent 51 % de l’ensemble du paysage des startups féminines, et il y a bien d’autres problèmes à résoudre. Tous les domaines de la santé des femmes ont encore désespérément besoin de recherche, d’investissement et d’innovation.

C’est pourquoi, chez Coyote Ventures, nous avons choisi de nous concentrer sur la santé des femmes. Coyote Ventures a été créé il y a un an pour aider à réparer cette injustice, en choisissant d’investir dans des entreprises proposant des innovations et des solutions pour des problèmes qui affectent uniquement, de manière disproportionnée ou différente, les femmes. Profitons du Mois de l’histoire des femmes de cette année pour réfléchir à la manière dont nous pouvons mieux soigner les femmes et leur donner l’espoir qu’elles méritent pour l’avenir.

Nous avons posé quelques questions à trois fondateurs de sociétés du portefeuille de Coyote Ventures sur la façon dont ils contribuent à changer l’avenir de la santé des femmes.

Comment The Flex Co. change-t-elle l’avenir de la santé des femmes ?

The Flex Co. conçoit des solutions réfléchies pour gérer la santé menstruelle avec des alternatives durables et confortables aux tampons et aux serviettes. Les produits Flex sont soumis à des années de recherche et développement avant d’être lancés, afin d’inventer des solutions aux problèmes réels liés aux règles, tels que les fuites, les ballonnements, les crampes et les odeurs, et de proposer des options 100 % sûres pour le corps de toutes les personnes ayant des règles. Leur processus de recherche et développement est dirigé par le client, ce qui signifie que la conception du produit, le marketing et les messages sont itérés en fonction des commentaires des personnes qui ont leurs règles.

-Lauren Schulte Wang, The Flex Company

Comment Hera voit-elle les progrès de la science sur l’endométriose comme une partie de la solution pour la santé des femmes ?

Hera travaille à la mise au point d’un test simple permettant de diagnostiquer l’endométriose plus rapidement et de manière moins douloureuse, contrairement à la norme de soins actuelle qui est la chirurgie invasive. La technologie qu’elle utilise existe depuis de nombreuses années mais n’a jamais été utilisée pour résoudre ce problème de santé des femmes. Hera a été fondé par un entrepreneur en série et des chercheurs scientifiques qui ont combiné leur expertise et leur passion pour ce problème afin de trouver une nouvelle solution pour diagnostiquer l’endométriose. Cette diversité de pensée, cette approche unique et l’application d’une technologie existante d’une manière nouvelle sont un thème central de la vague d’innovation que nous observons dans le domaine de la santé des femmes. -Somer Baburek, Hera Biotech

Comment Wile va-t-il faire avancer le débat sur la ménopause ?

Étant donné l’état du monde, nous ne pouvons pas laisser nos meilleurs éléments (les femmes dans la deuxième moitié de leur vie) sur la touche à cause de symptômes inutiles de périménopause. Le monde a besoin de la créativité, de la puissance, de la sagesse, de la clarté, du leadership et de la perspicacité uniques que cette phase de la vie apporte pour relever le nombre croissant de défis auxquels notre planète et nos sociétés sont confrontées. C’est là que Wile intervient avec un écosystème de produits qui n’est pas seulement sans précédent en termes d’efficacité, mais aussi en donnant aux femmes les produits qu’elles veulent et dont elles ont besoin pour les expériences et les symptômes qu’elles vivent au jour le jour. Le tout dans des formats et des modes de distribution qui s’apparentent davantage à des soins personnels qu’à un traitement de la maladie. Parce que nous ne sommes pas malades, nous grandissons et nous devrions nous épanouir. -Gwen Floyd, Wile Women.

Comment le bien-être sexuel joue-t-il un rôle dans la santé globale ?

Le bien-être sexuel, qui comprend non seulement la fonction sexuelle de base, mais aussi le plaisir, l’identité et l’expression sexuelles, ainsi que l’orientation et l’expression sexuelles, est une facette importante de la santé globale. Des organisations comme l’OMS, l’ACOG et l’ONU soutiennent cette valeur, et bientôt les produits qui aident les gens à exprimer et à apprécier leur sexualité seront traités comme n’importe quel autre produit qui améliore la santé, comme la méditation, la nutrition ou la forme physique. -Andrea Barrica, O.School

Alors que le Mois de l’histoire des femmes est derrière nous pour une autre année, il est important de continuer à redresser ce déséquilibre historique envers la santé des femmes. Coyote Ventures continuera à soutenir et à rechercher des idées et des produits novateurs qui contribuent à réparer cette injustice et permettent aux femmes de vivre pleinement leur vie.

Cet article a été rédigé en collaboration avec Jennifer Sawyer, spécialiste des questions de genre chez Jennifer Sawyer Consulting.

Cet article a été initialement publié sur LinkedIn et a été publié ici avec son autorisation.



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